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                      科學家發現地球上迄今最早會飛的哺乳動物

                      科學家發現地球上迄今最早會飛的哺乳動物

                          中國科學家在內蒙古寧城地區發現了地球上迄今最早的會飛的哺乳動物——遠古翔獸。這一發現,將地球上哺乳動物會飛的歷史提前了至少7千萬年——從北美洲約5100萬年前的蝙蝠化石提前到距今至少1.25億年前。

                          倫敦時間13日出版的英國《自然》雜志以封面文章的形式,報道了中國科學院古脊椎動物與古人類研究所一個研究小組的這一發現。

                          專家指出,翔獸代表了一類前所未知的哺乳動物類型,被歸入新建立的翔獸目。它的發現進一步證明了中生代哺乳動物在形態、分類和生活習性等方面的差異要遠遠超出人類以往的認識。

                          哺乳動物在現代陸地生態系統中占主導地位。蝙蝠、鯨魚、河貍……從天空到海洋,再到半陸半水,哺乳動物分布在各種生存空間。遠古時期的哺乳動物是怎樣的一幅圖景?

                          今年年初,科學家在前往內蒙古寧城地區進行考察時,發現了這塊化石。化石被命名為遠古翔獸,體長12至14厘米,體重約70克,大小與小型飛鼠相當。翔獸具有特化的牙齒結構和大小適中的翼膜。翼膜上覆有毛發,由四肢和尾巴支持。

                          “如果沒有翼膜,還不一定敢判斷它會飛。”中科院古脊椎動物與古人類研究所王元青研究員說,“這是迄今發現的恐龍時代唯一會飛的哺乳動物。”

                          科學家在這一地區的同一個地層曾發現過有毛翼龍、蠑螈等化石。新化石引起專家的高度重視,由孟津、胡耀明、王元青、汪筱林和李傳夔組成的研究小組迅即展開了整理和研究工作。

                          地球上迄今發現的最早會飛的鳥,距今約有1.4億年。“這意味著,能在空中飛的哺乳動物幾乎和鳥類同時飛向藍天。”王元青說。

                          專家指出,翔獸的骨骼特征顯示它是一個樹棲動物。雖然翔獸與現生的飛鼠、鼯鼠和袋鼯等滑翔動物沒有直接的親緣關系,但在四肢伸長和具有翼膜等特征上很相似。與嬌小的身體相比,翔獸的翼膜比較大,很可能具有較強的滑翔能力。與現生滑翔動物一樣,它也可能是夜間活動,但不能像蝙蝠一樣在空中捕捉獵物。

                       
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